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シカゴ発、オーガニックウィスキー「KOVAL(コーヴァル)」。世界中の賞を総なめにする最高のものづくりとは

2017.1.4




1920〜1933年のシカゴ禁酒時代以来、初となるシカゴの蒸溜所を2008年にオープンさせた「KOVAL(コーヴァル)」。創業者であるロバート・バーネッカーさんと妻ソナットさんが作る、こだわりのオーガニック蒸留酒がいま注目を浴びています。そのクオリティーの高いウィスキーとリキュール、そしてスピリッツはヨーロッパや日本の市場へと着実に広がり、世界中で賞を総なめに。今回は代表取締役社長であるソナット・バーネッカーさんにお話を伺いました。





大使館の副報道官と大学教授だった2人がお酒を作り始めた理由




ワシントンDCで出会ったロバートとソナット。当時ロバートはオーストリア大使館の副報道官、ソナットは大学教授でした。それぞれ輝かしいキャリアがあったにも関わらずそれをあっさりと2人が捨てたのは「何か新しいことを始めたい」という気持ちが強かったから。ライフスタイルの変化を求めて、2人はソナットの実家があるシカゴへとやって来ます。もともとロバートの実家は、オーストリアで三世代にわたってブランデーを作っている蒸留所。これに倣えば自分たちでもお酒は作れるのでは考え、情報を集めシカゴでKOVALの立ち上げを決意します。



家を買う代わりに全財産をつぎ込んで、蒸留酒を作るためのスティルを購入。ソナットの実家に住み、子育てと新しいビジネスの両立で目も回るような忙しさだったそうです。



しかし、ソナットは「幸運にも夢が叶ったのよ。ラッキーだったわ」と笑います。なぜなら、大好きな街で、2人で協力して働き、家族の近くで子育てをすることが2人の理想のライフスタイルだったからです。



彼女とロバートの「良いものを作りたいという情熱」と「チャレンジすることを楽しむ姿勢」があったからこそ、KOVALはここまでの成長を遂げることができたのでしょう。


※家を買う代わりに購入したスティル。現在はこれでジンを作っています。


※ボトルのデザインはすべて、ソナットの妹さんOona(オーナ)さんが手がけています。オーナさんのデザインスタジオの公式サイト: http://www.dandoprojects.com/



"KOVAL"はユダヤ教徒が使っていた言葉で"Black Sheep"にあたる意味があるそうです。"Black Sheep"とはグループの中の「厄介者」や「変わり者」を示します。アメリカのウィスキー業界に旋風を巻き起こす異端児として名を馳せるには、もってこいのネーミング。



さらにもうひとつ"KOVAL"には東ヨーロッパの言葉で"Blacksmith"、つまり鍛冶屋を示すのだとか。この"Blacksmith"は偶然にも夫婦の2人どちらにも縁のある言葉。20世紀の初めに17歳の若さでオーストリアからシカゴに移住し、新天地でビジネスを始めたソナットの曽祖父のニックネームがKovalだったことと、さらにロバートの祖父の苗字がドイツ語の"Schmid"=英語の"Smith"にあたることから、彼らに敬意を表すためにKOVALに決めたそうです。



質の高い原料から作り出される最高のものづくり



KOVALで使用されるすべての穀物は、中西部(イリノイ、ミシガン、インディアナ、ウィスコンシン、ミズーリ、ミネソタ)のオーガニックファームから取り寄せています。バーボンの原料であるトウモロコシはすべてイリノイ州のオーガニックファーム産。ボトルの一本一本は、どこの農場から取れた穀物から出来ているか分かるようになっています。



そして、KOVALでは独自のプロダクション施設でそのオーガニック穀物の粉砕から蒸留、バレルに流し込む作業からボトルに入れるまでの全行程を手がけています。


ここで使われている蒸留器はロバートがデザインを手がけたハイブリッドスティル。これは省エネで環境に優しい設計だそうです。


また、KOVALの商品はオーガニック認定と「Kosher(コーシャ)認定」を受けています。コーシャとはユダヤ教の規定をクリアした安全な食品のこと。ラバイ(ユダヤ教の指導者)が施設で実際に製造過程を見学し、その厳しい規定に合格すれば認定してもらえるそうです。



従来の基準では評価できない。KOVALのウィスキーの魅力とは


KOVALはとにかく種類が豊富。従来のウィスキーは年数で良し悪しを区別されるのですが、KOVALはそれ自体の原材料で勝負できるほどのもの。今までの常識を覆すKOVALの魅力とそれぞれのお酒の特徴を、KOVALの蒸留酒の日本市場を開拓されている小嶋冬子さんに聞いてみました。


※写真提供:KOVAL


ミレット

キビ100%から作られた世界初そして唯一のウィスキー。透明感のある甘さで、ライトでクリーミーな口当たり。


バーボン

シカゴで初めて作られた、イリノイ産のコーン51%とミレット49%を使ったバーボン。コーンのオイリーかつ透明感のあるリッチな甘さが上品な味わい。樽から移ったバニラ、バナナのような香りも楽しめます。


ライ

ライ麦100%使用。扱いにくくなること、コストが高くなることから、100%ライ麦使用のものは珍しいのだそう。スパイシーでドライな甘さ。カクテルにオススメ。



フォーグレイン

小麦10%、オーツ40%、ライ麦10%、大麦40%からなるお酒。重口で豊かな味わい。お酒が飲める人にオススメ。


ドライジン

13種のハーブを使用。ジュニパー、カルダモン、ローズヒップなど。香りが深く華やかで飲みやすい。ボトルのデザインもかわいいので、日本で一番人気の商品。


バレルドジン

ドライジンをバーボンとライで使った樽で熟成させたもの。キャンディーのような丸い甘み。


リキュール

とっても甘いので、ウィスキーやジンが苦手な人にオススメ。フレーバーはオレンジブロッサム、コーヒー、ジンジャー、はちみつ、ジャスミン、ローズヒップ、くるみ、キャラウェイ。


小嶋さんはスコットランド留学中にスコッチウィスキーの魅力にはまり、ウィスキーの世界に携わりたいと思ったそうです。大学在学中にシカゴのKOVAL蒸溜所でトレーニングを受け、入社したのち、右も左もわからないまま日本市場を開拓し始めたんだとか。たくさんの人に助けられながら、日本でここまでKOVALの名を知らしめた彼女には脱帽です。彼女もまたKOVALの名にふさわしい人物だなとつくづく感じました。


※甘めのお酒が好きな人にオススメのリキュール。


ウィスキーを蒸留するとき、ヘッド(初めに出てくる飲めない部分)、ハーツ(中心部のもっともピュアな部分)、テイル(最後に出る油分を含んだドロっとした部分)が作られるのですが、従来のアメリカ大手ウィスキーメーカーはコストを下げるため、ハーツとテイルを混ぜたものを売り出しているのが現状。


しかしKOVALでは、ロバートの実家で作られているブランデーの製法に倣い、一番ピュアなハーツ部分のみを使用し、新しいアメリカンスタイルのウィスキーを生み出したのです。そのクオリティーは日本のウィスキーに似ており、クリーンで輝きがあり、飲みやすいのだそう。



「やりたいことに一生懸命な人たちにインスピレーションを与えることが喜びなの」パイオニアとして新たな挑戦へ



蒸留所にリテールストアを併設できるように、またテイスティング、ツアーやクラスが行えるようにイリノイ州の法律を変えるという革命まで起こしたこの夫婦。アメリカンウィスキーの歴史に残る業績をすでに十分残してきましたが、2人は常に新たな挑戦の中にいます。


博識で教育熱心な2人は、これまでに3000人もの職人をトレーニングし、150の蒸溜所の立ち上げをコンサルティング。「やりたいことに一生懸命な人たちにインスピレーションを与えることが喜びなの」とソナットは言います。


また、ローカルビジネスとのコラボにも積極的。先月紹介したFlowers for Dreamsとイベントを催したり、地元のブルワリーに使用済みのウィスキー用オークバレル(樽)を再活用してもらい、熟成させたビールのコラボ商品など、シカゴを盛り上げていくための活動を行なっています。日本でも同じくクラフトビールを作るブルワリーにバレルを送り、コラボ商品を作っているそうです。


KOVALがなぜここまで成功してきたのかもうお分かりだと思います。投資家は持たず、すべてファミリービジネスでここまで成長してきたKOVAL。今後どのようにウィスキー業界を駆け抜けていくのか期待が高まります。


洗練されたデザインのボトルは、シカゴのお土産や親しい人へのプレゼントにピッタリ。デザインも中身もステキなKOVALのお酒をぜひお試しあれ!



※オリジナル商品も置いてあります。


※乳癌でなくなった大好きな叔母に捧げるために創ったピーチブランデー。彫刻家で、姿も中身も美しかった彼女にぴったりのお酒とデザインになっています。


※KOVALのウィスキーを使ったカクテルを教えてくれるクラスもあります。


Kovalのオフィシャルサイト


■著者プロフィール

Hisae

シカゴ在住の広島県人。平和と自然をこよなく愛し、写真を撮ること、ロードバイク、ランニングが大好き。波乱万丈の人生を、いつも笑顔で楽しんでます♪

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